Zondag 29 november 2020: Verkiezingsperikelen in Michigan.

In de nacht van maandag 2 op dinsdag 3 november 2020 sluit president Donald J. Trump, net als vier jaar eerder, zijn verkiezingscampagne af met een rally op het vliegveld van Grand Rapids, een stad in het westen van Michigan. Enkele uren daarna gaan de stembureaus in de battleground state open. Ongeregeldheden doen zich die dag niet voor en van wachtrijen is nauwelijks sprake: een groot deel van de kiezers in Michigan heeft namelijk in de voorgaande periode al gestemd per post of bij een stembureau dat in de periode voor Election Day al open was.

Het door Republikeinen gedomineerde staatsparlement heeft eerder niet ingestemd met het Democratische voorstel poststemmen te tellen op het moment dat ze binnenkomen. Hierdoor bouwt Trump nadat de stembureaus om 20.00 uur zijn gesloten  snel een voorsprong van bijna 300 duizend stemmen op Joe Biden in Michigan op. In eerste instantie worden immers vooral de stemmen die zijn uitgebracht op Election Day zelf geteld. En zoals verwacht hebben relatief weinig Republikeinse kiezers gestemd per post, daartoe aangespoord door Trump, die al maanden roept dat dit gepaard gaat met fraude.

Wanneer er in Michigan na een paar uur alleen nog poststemmen geteld moeten worden, begint Biden langzaam maar zeker op Trump in te lopen. Aanhangers van de president en Republikeinse advocaten en activisten spoeden zich daarop naar een congrescentrum in Detroit waar de stemmen uit de grootste stad van Michigan (670 duizend inwoners) worden geteld. ‘Stop the count,’ wordt er onder andere gescandeerd. In het holst van de nacht gaat het tellen echter gewoon door, en op woensdag 4 november passeert Biden rond 9.30 uur Trump in Michigan.

Anderhalve dag later houdt Trump in het Witte Huis een krankzinnige toespraak (zie bovenstaande filmpje). Hij stapelt leugen op leugen en beweert onder andere Michigan gewonnen te hebben. Over Detroit zegt hij dat de stad niet de beste reputatie heeft op het gebied van ‘election integrity’. Trump zegt dat er in de Motor City sprake was van ‘hours of unexplained delay’ in het tellen van de stemmen en dat er op een gegeven moment ladingen nieuwe stemmen arriveerden: ‘Nobody knew where they came from.’

Republikeinen in Michigan wijzen op het feit dat in Detroit – een stad waar tachtig procent van de inwoners zwart is – bij 179 stembureaus het aantal stemmen niet overeenkomt met het aantal geregistreerde kiezers. Op een totaal van meer dan 200 duizend stemmen gaat het om ongeveer 400 stemmen. Opvallend is dat er in 2016 geen klachten waren terwijl er toen in 392 kiesbureaus met 900 stemmen iets mis was. Het verschil is dat waar Trump vier jaar geleden Michigan nog met 10.704 stemmen verschil won, Biden het nu aanzienlijk beter doet dan Hillary Clinton: hij krijgt in Michigan uiteindelijk ruim 150 duizend stemmen meer dan de president. Trump verliest daarnaast ook in Wisconsin, Pennsylvania, Arizona en Georgia. Al zijn ongefundeerde aantijgingen van stemfraude worden bovendien door verschillende rechtbanken verworpen.

Op dinsdag 17 november, twee weken na Election Day, vergadert de kiesraad van Wayne County over de verkiezingsresultaten. Wayne County is de bestuurslaag waar Detroit deel van uitmaakt. De kiesraad wordt er gevormd door twee Democraten en twee Republikeinen. Wegens de onregelmatigheden in Detroit weigeren de Republikeinen de resultaten in eerste instantie goed te keuren. Na grote druk van kiezers die via Zoom kunnen reageren gaan de twee toch overstag. Een dag later trekt een van de leden – na een telefoontje van Trump ontvangen te hebben – haar goedkeuring echter weer in. Maar dan is het al te laat: het laatste woord is nu aan de kiesraad van Michigan.

In Detroit stemmen uiteindelijk 233.908 kiezers op Biden (94%) en 12.654 op Trump (5%). Het is een enorm verschil, desondanks doet Trump het in vergelijking met 2016 wel beter. Biden krijgt in Detroit namelijk duizend stemmen minder dan Hillary Clinton, en Trump 5.000 stemmen meer dan vier jaar eerder. Net als in andere staten wint Biden Michigan dankzij sterke steun onder hoogopgeleide kiezers in de voorsteden. Een belangrijk voorbeeld hiervan is te zien in Grosse Pointe, een groep welvarende suburbs direct ten oosten van Detroit die eveneens deel uitmaken van Wayne County. Waar Trump in 2016 Grosse Pointe nog wist te winnen van Clinton met 2,8 procentpunt verschil, komt hij dit jaar niet in de buurt bij Biden: respectievelijk 45,1 om 53,6 procent (zie onderstaande afbeelding).

Trump belt niet alleen met de leden van de kiesraad van Wayne County. Hij zoekt ook contact met Lee Chatfield en Mike Shirkey: de Republikeinse leiders van de beide kamers van het parlement van Michigan. Ze worden op vrijdag 20 november uitgenodigd op het Witte Huis. Het Democratische congreslid Dan Kildee waarschuwt de twee vooraf: ‘History will judge Speaker Chatfield & Leader Shirkey on whether they choose to acknowledge the results of the election and defend our democracy, or simply be loyal to one man.’ Na hun bezoek aan de president laten Chatfield en Shirkey weten dat Trump vroeg of er nog een mogelijkheid was om Michigan te winnen. Ze vertellen hem dat die er niet is en ze geen informatie hebben waardoor de verkiezingsresultaten nog zouden kunnen wijzigen.

De laatste hoop van Trump is nu gevestigd op een vergadering van de kiesraad van Michigan op maandag 23 november. Maar de 40-jarige advocaat Aaron Van Langevelde, een van de twee Republikeinse leden van de kiesraad, houdt zijn rug ondanks grote druk vanuit de partij recht. ‘The board’s duty today is very clear,’ zegt hij. ‘We have a duty to certify this election.’ Van Langevelde stemt samen met de twee Democratische leden van de kiesraad voor goedkeuring van de verkiezingsresultaten. En daarmee wint Biden (met 50,63 procent van de stemmen) officieel Michigan van Trump (47,85 procent).

Ander (corona)nieuws uit Detroit:
– Afgelopen week vielen er in Detroit drie coronadoden te betreuren. Het totaal aantal Detroiters dat is overleden aan de gevolgen van het coronavirus staat inmiddels op 1581 (25 oktober: 1548 doden, 11 oktober: 1541 doden, 27 september: 1524 doden, 13 september: 1513, 30 augustus: 1510 doden, 2 augustus: 1486 doden, 21 juni: 1428 doden, 24 mei: 1366 doden, 26 april: 1101 doden, 29 maart: 125 doden, 15 maart: 0 doden).

Bronnen:

  • The Inside Story of Michigan’s Fake Voter Fraud Scandal
    Tim Alberta www.politico.com 24/11/2020
  • Detroit had more vote errors in 2016 when Trump won Michigan by a narrow margin. He didn’t object then.
    Kayla Ruble November 23, 2020 The Washington Post
  • 3 Black Detroiters Ask U.S. Judge To Block Trump Camp From Pressuring Michigan Election Officials
    November 22, 2020 Allan Lengel www.deadlinedetroit.com
  • GOP members reverse course, vote to certify Wayne County election results
    CLARA HENDRICKSON | DETROIT FREE PRESS 20/11/2020
  • Wayne County Republican who asked to ‘rescind’ her vote certifying election results says Trump called her
    Tom Hamburger, Kayla Ruble and Tim Elfrink November 19, 2020 The Washington Post
  • How suburbanites, college grads helped Biden edge Trump in Michigan
    www.bridgemi.com November 4, 2020 Mike Wilkinson, Jonathan Oosting, Madeline Halpert
  • These 10 counties shaped Michigan’s presidential election results
    CRAIG MAUGER, CHRISTINE FERRETTI | THE DETROIT NEWS 5/11/2020

Zondag 25 oktober: The plot against Whitmer.


Op donderdag 8 oktober werd Michigan opgeschrikt door de arrestatie van dertien militieleden die vergevorderde plannen hadden om de Democratische gouverneur Gretchen Whitmer (zie bovenstaande foto) te ontvoeren. De mannen waren voornemens nog voor de presidentsverkiezingen op dinsdag 3 november het staatsparlement in Lansing te bestormen en de gouverneur vervolgens over te brengen naar een veilige locatie in Wisconsin. Daar zou Whitmer – ‘this tyrant bitch’ – worden berecht omwille van de strenge coronamaatregelen die ze eerder dit jaar afkondigde.

De militieleden hielden ter voorbereiding op hun actie meerdere trainingen op het platteland van Michigan, schaften onder andere een stroomstootwapen en nachtkijkers aan, bespioneerden het buitenhuis van de gouverneur en bespraken de mogelijkheid een brug op te blazen om de politie af te leiden. De FBI kwam de groep op het spoor na het onderscheppen van gecodeerde berichten. Daarop volgde een maandenlange operatie, waarbij onder meer informanten en undercoveragenten werden ingezet.


Afgelopen voorjaar werd er – ondanks een lockdown – verschillende malen  voor het staatsparlement geprotesteerd tegen de coronamaatregelen in Michigan. Talloze demonstranten droegen daarbij zware wapens, en er waren tevens ehakenkruizen en borden met schunnige teksten over de gouverneur te zien. Ook was er iemand met een pop die Whitmer hangend aan een galg moest voorstellen. Een flink aantal betogers had bovendien een vlag meegenomen. De populairste vlag bij dit soort protesten is de Gadsden Flag (zie bovenstaand plaatje). De vlag werd in 1775 tijdens de Amerikaanse Onafhankelijkheidsoorlog tegen de Britten door generaal Gadsden ontworpen, en wordt tegenwoordig vooral gebruikt door mensen die niets van de overheid moeten weten. De slang die klaar staat om aan te vallen dient als een waarschuwing: kom niet aan de door de Grondwet toebedeelde onvervreemdbare rechten van de vlaggendrager.

De protesten tegen Whitmer werden in de lente aangemoedigd door president Trump, die op 17 april bijvoorbeeld ‘LIBERATE MICHIGAN’ twitterde. Tijdens een persconferentie op donderdag 8 oktober viel de gouverneur hard naar hem uit. ‘When our leaders speak, their words matter. They carry weight,’ zei ze enkele uren na de arrestatie van de dertien militieleden. ‘And they are complicit.’ De mannen die van plan waren haar te ontvoeren, maken ondertussen kans levenslang achter de tralies te belanden.

Ander (corona)nieuws uit Detroit:
– Afgelopen week vielen er in Detroit twee coronadoden te betreuren. Het aantal Detroiters dat is overleden aan de gevolgen van het coronavirus staat inmiddels op 1548 (11 oktober: 1541 doden, 27 september: 1524 doden, 13 september: 1513, 30 augustus: 1510 doden, 2 augustus: 1486 doden, 21 juni: 1428 doden, 24 mei: 1366 doden, 26 april: 1101 doden, 29 maart: 125 doden, 15 maart: 0 doden).
– Sinds begin oktober is het aantal nieuwe coronagevallen in Michigan hard opgelopen. Het aantal Michiganders dat dagelijks sterft aan de gevolgen van covid-19 stijgt ook langzaam weer iets. Zie de onderstaande figuren.

Bronnen:

  • Feds say plot was bigger than kidnapping Gov. Whitmer. It was civil war attempt.
    TRESA BALDAS, PAUL EGAN | DETROIT FREE PRESS 8/10/2020
  • President Trump tweets on kidnapping plot, criticizes Gov. Whitmer
    CRAIG MAUGER | THE DETROIT NEWS 9/10/2020
  • F.B.I. Says a Michigan Militia Plotted to Kidnap Gov. Gretchen Whitmer
    Nicholas Bogel-Burroughs, Shaila Dewan and Kathleen Gray Oct. 8, 2020 NYT

Zondag 11 oktober: Battleground Detroit, Michigan.

Over iets meer dan drie weken, op dinsdag 3 november 2020, is het Election Day in de VS. Vier jaar geleden kreeg Hillary Clinton in totaal bijna drie miljoen stemmen meer dan Donald Trump. Toch verloor zij de verkiezingen, omdat in het Amerikaanse kiesstelsel niet de popular vote doorslaggevend is, maar het electoral college. Elke staat levert de presidentskandidaat met de meeste stemmen een aantal kiesmannen op, en omdat Trump in 2016 in Michigan, Pennsylvania en Wisconsin met een miniem verschil won – nog geen 80.000 stemmen op een totaal van bijna 14 miljoen – kon hij de meerderheid van het aantal kiesmannen behalen, zonder landelijk gezien de meeste kiezers achter zich te krijgen.

In 2020 is Michigan opnieuw een belangrijke battleground state. Barack Obama won de staat in 2008 met een verschil van zestien procentpunt. En acht jaar later stond Clinton op de verkiezingsdag in een gemiddelde van alle peilingen nog bijna vier procentpunt voor op Trump. Sinds George H.W. Bush in 1988 was het bovendien geen enkele Republikeinse presidentskandidaat meer gelukt Michigan te winnen. Maar in 2016 verraste Trump vriend en vijand door Clinton met een marge van 0,23 procentpunt (10.704 stemmen) te verslaan.

Trump won Michigan (zie bovenstaande kaart, grootstedelijk Detroit in het zuidoosten) vier jaar geleden mede door in te spelen op de onvrede en het ressentiment dat er in voormalige linkse arbeidersbolwerken heerste over de negatieve gevolgen van de-industrialisatie en globalisering. Hij was authentiek, sprak klare taal en kegelde tot genoegen van kiezers die zich al lange tijd niet meer gehoord voelden menig heilig huisje omver. In Michigan resulteerde dit buiten de steden in een onverwacht grote steun onder witte laagopgeleide kiezers. Maar voor Trumps zege in de staat was het net zo belangrijk dat het opkomstpercentage onder zwarte stemmers in Detroit scherp afnam. In 2012 kreeg Obama in de Motor City nog ruim 275.000 stemmen meer dan de Republikeinse presidentskandidaat Mitt Romney: 281.743 (97,51 procent) om 6.019 (2,08 procent). Vier jaar later was dit overschot echter gedaald tot 227.189: 234.871 stemmen voor Clinton (94,95 procent) en 7.682 voor Trump (3,11 procent). Ten opzichte van 2012 een verschuiving van bijna 50.000 stemmen in het voordeel van de Republikeinen. Nogmaals: Clinton verloor Michigan  met 10.704 stemmen verschil.

Naast het feit dat Clinton nu eenmaal geen Obama was, speelde hierbij ook de continue stroom aan desinformatie van de Trump-campagne en de Russen op sociale media een rol. Zwarte Amerikanen in Detroit werden in de periode voorafgaand aan de verkiezingen van 2016 op Facebook bijvoorbeeld overspoeld met berichten en advertenties waarin Clintons oude, harde standpunten over criminaliteit werden uitvergroot.

Op het moment van schrijven (zondag 11 oktober 2020) staat Joe Biden in Michigan op de toonaangevende site www.realclearpolitics.com in een gemiddelde van alle peilingen zes procentpunt voor op Donald Trump. Maar de slag om Detroit en de Great Lake State is nog niet gestreden. En net als in 2016 wordt daarbij alles uit de kast getrokken. Dat blijkt wel uit de voorgeleiding afgelopen donderdag van Jack Burkman (54) en Jacob Wohl (22): twee notoire conservatieve onruststokers. Burkman en Wohl (zie bovenstaande foto) worden ervan verdacht in Michigan 85.000 voornamelijk zwarte kiezers, waarvan 12.000 uit Detroit, te hebben bestookt met zogenaamde robocalls (geautomatiseerde spamtelefoontjes). Mensen die de telefoon opnamen kregen te horen dat hun persoonlijke gegevens zouden worden doorgespeeld aan schuldeisers en de politie als ze zouden stemmen per post. Doel was hen te ontmoedigen te gaan stemmen.

Burkman en Wohl worden aangeklaagd voor het overtreden van de kieswet en kunnen als ze worden veroordeeld een gevangenisstraf van maximaal twaalf jaar opgelegd krijgen. ‘These are gentlemen that make a mockery out of our system of government,’ aldus officier van justitie Richard Cunningham. ‘I think it’s very important to send a message that what is fundamental in our system is the right for everyone to participate in an election, and an attempt to deter people from doing so will not be tolerated.’ Scott Grabel, Wohls advocaat, noemt de zaak belachelijk. Zijn argument om vrijspraak voor zijn cliënt te eisen is opmerkelijk te noemen. Grabel: ‘It’s involving a robocall, which is protected speech.’ Wordt vervolgd.

Ander (corona)nieuws uit Detroit:
– Afgelopen week vielen er in Detroit drie coronadoden te betreuren. Het aantal Detroiters dat is overleden aan de gevolgen van het coronavirus staat inmiddels op 1541 (27 september: 1524 doden, 13 september: 1513, 30 augustus: 1510 doden, 2 augustus: 1486 doden, 21 juni: 1428 doden, 24 mei: 1366 doden, 26 april: 1101 doden, 29 maart: 125 doden, 15 maart: 0 doden).

Bronnen:

  • AG: Right wing operatives get $100K bond in Detroit on voter intimidation case
    BETH LEBLANC | THE DETROIT NEWS 8/10/2020
  • Political provocateurs accused of racist robocalls surrender in Michigan fraud case
    DAVE BOUCHER | DETROIT FREE PRESS 8/10/2020
  • Conservative operatives Jacob Wohl, Jack Burkman to be arraigned today in election robocall scheme in Detroit
    Steve Neavling on Thu, Oct 8, 2020 www.metrotimes.com

Zondag 27 september: Een eerste plek die Detroit met alle liefde aan Cleveland afstaat.

Uit recent vrijgegeven cijfers van het Bureau of Census blijkt dat in 2019 10,5 procent van de Amerikanen een inkomen had dat onder de armoedegrens lag. Deze grens liep vorig jaar op van 12.490 dollar voor een eenpersoonshuishouden tot 25.750 dollar voor een gezin van vier.


In 2012 zat nog 42,3 procent van de Detroiters onder de armoedegrens. De jaren daarna daalde dit percentage echter voortdurend: tot 30,6 procent in 2019. Voor het eerst in jaren is Detroit daarmee niet meer de armste stad in de VS: met 30,8 procent van de inwoners met een inkomen onder de armoedegrens is Cleveland (Ohio) vorig jaar namelijk de Motor City gepasseerd.


In principe allemaal goed nieuws. Tegelijkertijd blijft het verschil met het landelijk gemiddelde enorm, worden er nog steeds iedere dag duizenden Detroiters geconfronteerd met de gevolgen van diepe armoede en is het zeer de vraag of de positieve trend van de laatste zeven jaar in tijden van corona doorgezet zal worden.

Ander (corona)nieuws uit Detroit:
– Afgelopen week vielen er in Detroit drie coronadoden te betreuren. Het aantal Detroiters dat is overleden aan de gevolgen van het coronavirus staat inmiddels op 1524 (13 september: 1513, 30 augustus: 1510 doden, 2 augustus: 1486 doden, 21 juni: 1428 doden, 24 mei: 1366 doden, 26 april: 1101 doden, 29 maart: 125 doden, 15 maart: 0 doden).
– Burgemeester Mike Duggan meldde op 14 september dat het tekort op de begroting voor de periode maart 2020-juni 2021 nog eens 62 miljoen dollar hoger zal uitvallen in vergelijking met enkele maanden geleden: geen 348 maar 410 miljoen dollar. In augustus voorspelde onderzoekers van de University of Michigan al dat de gevolgen van de pandemie op de lokale economie ‘deep and long-lasting’ zullen zijn. Er zijn in Detroit sinds het voorjaar inmiddels meer dan 50.000 banen verloren gegaan, en verwacht wordt dat de arbeidsmarkt pas begin 2023 het niveau van voor de uitbraak van het coronavirus weer zal bereiken. En dan zal al snel de volgende uitdaging voor de deur staan. Vanaf 2024 moet Detroit onder de voorwaarden van het in 2014 uitgesproken faillissement namelijk weer de betalingen aan de twee pensioenfondsen van de stad hervatten.
– Gouverneur Gretchen Whitmer heeft op vrijdag 25 september aangekondigd de maximale groepsgrootte voor samenkomsten in Michigan te vergroten tot 500 mensen binnenshuis en 1.000 buitenshuis. Dit betekent dat vanaf de tweede week van oktober onder andere bioscopen, theaters en bowlingbanen voor het eerst sinds maart weer open kunnen. ‘Michigan took some of the most aggressive action against COVID-19 in the country, and as a result, the health of our families and our economy are faring better than our neighbors in other states,’ aldus Whitmer in een verklaring. ‘As a result, we are now able to reopen movie theaters and performance venues with strict safety measures in place. I know these business owners have made incredible sacrifices during this crisis to protect our families and frontline workers, and my administration will continue working to help them get back on their feet.’

Bronnen:
Cleveland overtakes Detroit as poorest big city in U.S., census finds
The Detroit News Sep 17, 2020
Detroit braces for $410 million loss amid COVID-19 pandemic
Christine Ferretti and Kalea Hall The Detroit News Sep 14, 2020
Michigan movie theaters, bowling alleys can reopen Oct. 9, Gov. Whitmer says
PAUL EGAN, DAVE BOUCHER | DETROIT FREE PRESS 25/9/2020

Zondag 13 september: Worst. Game. Ever.


Het professionele honkbalteam uit Detroit, de Detroit Tigers, heeft sinds 1901 meer dan 18.000 wedstrijden gespeeld in de Major League Baseball. De grootste nederlaag in de geschiedenis leed de ploeg in 1912 tegen de A’s uit Philadelphia: 24-2. Hierbij moet wel worden aangetekend dat Detroit toen alleen amateurs opstelden omdat de gehele selectie weigerde te spelen nadat sterspeler Ty Cobb was geschorst wegens het mishandelen van een toeschouwer die hem had lastiggevallen.

Afgelopen week speelden de Detroit Tigers op woensdag 9 september thuis tegen de Brewers uit Milwaukee. Het team uit de Motor City wist, in een door de coronacrisis nog altijd leeg stadion (Comerica Park), geen enkel punt te scoren en kreeg een ongenadig pak slaag: 0-19. Na afloop van de wedstrijd reageerde Tigers-coach Ron Gardenhire laconiek: ‘It’s only one game, and we’ll go on from there.’ De dag daarna verloor Detroit echter opnieuw met grote cijfers van de Brewers (2-12), en op zaterdag 12 september waren de Chicago White Sox met 14-0 veel te sterk.


Met nog 15 wedstrijden te spelen in het door covid-19 ingekorte reguliere seizoen – 60 wedstrijden in plaats van 162 – hebben de Tigers (20-25; 20 keer winst, 25 keer verlies) nog een kleine kans de play-offs te halen. Slechter dan het dramajaar 2003 (43-119 verloren) zal het dit jaar niet worden. Maar de tweede week van september gaat wel de geschiedenisboeken in als een van de beroerdste weken van het team ooit. Met als onbetwist dieptepunt de 0-19 shutout loss tegen Milwaukee.

Ander (corona)nieuws uit Detroit:
– Afgelopen week viel er in Detroit geen enkele coronadode te betreuren. Het aantal Detroiters dat is overleden aan de gevolgen van het coronavirus staat inmiddels op 1513 (30 augustus: 1510 doden, 2 augustus: 1486 doden, 21 juni: 1428 doden, 24 mei: 1366 doden, 26 april: 1101 doden, 29 maart: 125 doden, 15 maart: 0 doden).

Bronnen:
Tigers (Est. 1901) probably just played their worst game ever
Tony Paul The Detroit News Sep 9, 2020
Detroit Tigers suffer the largest shutout loss in team history; so who are these guys?
Evan Petzold Detroit Free Press Sep 9, 2020

Zondag 30 augustus: Detroit Memorial Day.

Naast het oerlelijke stadhuis van Detroit staat sinds 1958 het Spirit of Detroit-monument (zie bovenstaande foto). Het bronzen standbeeld houdt in zijn linkerhand een bol vast die goddelijkheid symboliseert en in zijn rechterhand een familie die alle menselijke relaties symboliseert. Op een plakkaat onder het monument staat het volgende: ‘The artist expresses the concept that God, through the spirit of man, is manifested in the family, the noblest human relationship.’ Achter het beeld staan de zegels van de stad Detroit en Wayne County, en een tekst uit 2 Korintiërs 3 vers 17: ‘Now the Lord is that Spirit: and where the Spirit of the Lord is, there is liberty.’ Hoop en vooruitgang is wat het kunstwerk moet uitdrukken. De Spirit of Detroit hoort tot de meest herkenbare symbolen van de stad, en verschillende lokale overheidsdiensten gebruiken het als logo. Bij belangrijke sportprestaties wordt het beeld gehuld in een shirtje van een team uit Detroit.

Er zijn in Detroit inmiddels meer mensen aan de gevolgen van het coronavirus overleden als tijdens de Spaanse Griep tussen januari 1918 en december 1920, namelijk 1.500. 1.500 mannen, vrouwen, vaders, moeders, grootouders en ook kinderen: in april stierf de 5-jarige Skylar Herbert, tot op heden de jongste covid-19-dode in Michigan. Burgemeester Mike Duggan heeft maandag 31 augustus uitgeroepen tot Detroit Memorial Day, een dag waarop wordt stilgestaan bij het enorme verlies aan levens in de stad tussen maart en augustus door het coronavirus. De herdenking zal om 8.45 uur van start gaan met het luiden van de kerkklokken ter ere van alle Detroitse coronadoden. Voor de nabestaanden zal Belle Isle, een staatspark op een eiland in de rivier de Detroit, worden opengesteld. Verspreid over Belle Isle staan grote fotoborden van de slachtoffers waar men tijdens een zogenaamde Memorial Drive langs kan rijden. Alle families krijgen een programmaboekje met daarop een fotocollage van de kunstenaar Eric Millikin (zie de bovenstaande foto). Millikin heeft met de foto’s van coronadoden een collage in de vorm van de Spirit of Detroit gemaakt. ‘It’s absolutely immeasurable. These people — they touched so many other people, and they will never get the chance to touch them again,’ zei hij dit weekend in de Detroit Free Press. Op dinsdag 1 en woensdag 2 september kunnen ook andere Detroiters een rondje over Belle Isle langs de portretten maken.

Bronnen:
101 years ago: When the Spanish flu ravaged Detroit
Jocelynn Brown The Detroit News Apr 4, 2020
One mural. 900 faces: ‘It didn’t have to be this bad’
Tresa Baldas Detroit Free Press Aug 29, 2020

Zondag 16 augustus: Een nieuw hoofdstuk in het opmerkelijke leven van Dan Gilbert.

De zakenman en miljardair Dan Gilbert heeft het afgelopen decennium een belangrijke rol gespeeld in de wederopstanding van Detroit. Gilbert wordt in 1962 geboren in de Motor City. Als peuter verhuist hij vervolgens met zijn familie naar de voorstad Southfield. De jonge Dan keert nog wel vaak terug naar Detroit. Hij bezoekt er wedstrijden van de Detroit Tigers en zowel zijn vader (bar) als opa (autowasserette) hebben er een bedrijf. ‘People my age, we would hear from our parents and grandparents who were raised in Detroit about how great this city was, from 1900 to the 60s. But none of us had any memory of that,’ herinnert Gilbert zich in 2013.

Ondernemen zit er bij Gilbert al vroeg in. Zo koopt hij als 9-jarig jongetje goedkoop snoep bij de vader van een vriendje in, om dit op het schoolplein met winst door te verkopen. Enkele jaren later bestiert Gilbert zelfs een koeriersdienst waarbij in de winkel gekochte pizza’s door vriendjes op de fiets worden afgeleverd bij mensen in de buurt. De tent wordt na een klacht van lokale restaurants bij de gezondheidsinspectie gesloten. ‘He started paying attention to business at a very early age, when we were interested in girls, music and sports,’ aldus een jeugdvriend van Gilbert.

Gilbert studeert uiteindelijk als meester in de rechten af aan Wayne State University, waarna hij gedurende enige tijd als makelaar werkt. Als de twintiger zich echter realiseert dat er met de verkoop van hypotheken meer te verdienen valt, richt hij in 1985 samen met enkele partners de hypotheekverstrekker Rock Financial in de voorsteden van Detroit op. In tegenstelling tot de concurrentie besluit het bedrijf te adverteren in allerlei gratis blaadjes waarin koopwoningen worden aangeboden. Het blijkt een schot in de roos. Gilbert: ‘From the very beginning we could make the phones ring, even if we didn’t know what to do once they rang,’ Binnen de kortste keren telt Rock Financial dertig kantoren en is de onderneming actief in acht verschillende staten.

Op zaterdag 7 maart 1998 stuurt Gilbert zijn personeel een mail waarin hij aankondigt dat Rock Financial een nieuw pad zal inslaan. Gilbert is ervan overtuigd geraakt dat het nog jonge internet de markt voor hypotheekleningen op zijn grondvesten zal doen schudden, en hij wil zich dan ook volledig gaan richten op de online verstrekking van hypotheekleningen. ‘I am willing to spend as much to make this happen as is needed to get this true REVOLUTION going,’ schrijft Gilbert. ‘LET’S CHANGE THE MORTGAGE WORLD FOREVER.’ De knapste koppen binnen het bedrijf krijgen carte blanche om een website te bouwen waarmee in het hele land hypotheken verstrekt kunnen worden. Als de site rockloans.com een jaar later wordt gelanceerd, en na enkele uren al 50 mensen de site hebben bezocht, twijfelt Gilbert geen moment. ‘Fifty people? That’s it! We’re shutting down every branch in the country!’

De beslissing pakt goed uit. Klanten die online een aanvraag voor een hypotheeklening doen, ontvangen – dankzij software die een snelle scan maakt van het pand in kwestie en de financiën van de aanvrager – binnen acht minuten een offerte. Doordat alle stappen in het aanvraagproces digitaal worden vastgelegd, neemt bovendien de goedkeuringstijd van een hypotheeklening drastisch af: van een half jaar naar een maand. Het innovatieve bedrijfsmodel levert zo significante kostenbesparingen op.

Eind 1999 wordt Rock Financial overgenomen door softwarereus Intuit. De naam van de hypotheekverstrekker wordt veranderd in Quicken Loans en Gilbert – die aanblijft als leidinggevende – houdt 320 miljoen dollar aan de deal over. Na het barsten van de internetzeepbel koopt hij de onderneming in 2002 voor een fractie van de oorspronkelijke prijs weer terug. De daaropvolgende jaren profiteert Quicken Loans optimaal van de gekte op de Amerikaanse huizenmarkt. Het bedrijf weet de kredietcrisis goed te doorstaan en ziet het bedrag aan uitstaande leningen groeien van 12 miljard dollar in 2008 tot 79 miljard dollar in 2015.

 

Gilberts bemoeienissen met Detroit vangen in 2008 aan als Quicken Loans grote moeite heeft talloze vacatures op te vullen. ‘We had a huge opportunity in front of us,’ herrinert Gilbert zich. ‘The mortgage business had blown up. Competitors were reeling. Interest rates were very low.’ Er zijn duizenden hoogopgeleide financieel specialisten en ICT-ers nodig om de complexe systemen van de hypotheekverstrekker draaiende te houden, maar afgestudeerden laten het massaal afweten. Gilbert: ‘People would tell us, I love your company, but I want to go to Chicago or Boston or New York.’

De zakenman beseft dat hij met zijn onderneming in de saaie voorsteden van Detroit niet tegemoet kan komen aan de wens van jonge medewerkers om in urban hubs te wonen en werken. ‘If I wanted to attract kids from Harvard or Georgetown, there was no way it was going to happen in a suburb of Detroit, where you’re going to walk on asphalt 200 yards to your car in the middle of February and have no interaction with anyone in the world except who’s in your building.’ Als de huurcontracten van Quicken Loans vervolgens ten einde lopen, gaat Gilbert op zoek naar een aantrekkelijke plek waar alle afdelingen van de onderneming in één centraal hoofdkantoor ondergebracht kunnen worden. Cleveland (Ohio) is lange tijd een optie voor Quicken Loans. Maar uiteindelijk trekt Detroit aan het langste eind. Een verhuizing van duizenden werknemers naar Ohio is organisatorisch lastig. En in de buurstaat kan men niet op tegen de financiële steun die Michigan en de Motor City toezeggen: over een periode van 20 jaar kan Gilbert in Detroit rekenen op belastingvoordelen van in totaal maximaal 200 miljoen dollar.

In 2010 besluit Gilbert het hoofdkantoor van Quicken Loans te verhuizen van de suburbs naar downtown Detroit. Werknemers die besluiten mee te verhuizen naar de Motor City ontvangen van het bedrijf een huurtoeslag van 2.500 dollar in het eerste jaar en 1.000 dollar het jaar daarna. Bij aanschaf van een koopwoning kan er bovendien een speciale lening worden afgesloten, waarvan op termijn 20.000 dollar zal worden kwijtgescholden. Wat een hoop potentiële nieuwe medewerkers uiteindelijk over de streep trekt, is het gegeven dat – vooral dankzij de relatief lage woonlasten – de koopkracht van 43.000 dollar in Detroit op dat moment gelijk staat aan ongeveer 100.000 dollar in New York en 142.000 dollar in San Francisco.

Nieuw personeel wordt door Gilbert met open armen verwelkomd. Om de zes weken wordt er een introductiedag georganiseerd waar team members getrakteerd worden op een urenlange monoloog van de grote baas. Ism days worden deze dagen genoemd; een verwijzing naar een 19-tal kernprincipes (isms) die door Gilbert in het boek Isms in Action zijn beschreven. Enkele voorbeelden zijn:
– Numbers and money follow; they do not lead.
– Do the right thing
– Ignore the noise
– Obsessed with finding a better way
– There is no they
– We eat our own dog food
– You’ll see it when you believe it
– Yes before no
– A penny saved is a penny

De tegeltjeswijsheden staan tevens overal op de muren van het hoofdkantoor van Quicken Loans. Het gebouw in het hart van downtown Detroit is daarnaast van alle gemakken voorzien. Op de 10e verdieping, de etage waar de directie is gevestigd, bevindt zich zelfs een basketbalpleintje. En grote, open ruimten en glazen muren moeten de samenwerking en creativiteit bevorderen. ‘It’s cool, it’s different, it’s fun. People are walking around while they’re selling loans and throwing a football to each other. You don’t expect it,’ aldus een stagiaire in de herfst van 2014. Ook buiten het pand zorgt Gilbert goed voor zijn personeel. Zo beschikt Quicken Loans over een eigen beveiligingsdienst, kan er gebruikt worden gemaakt van leenfietsen en rijden er continu gratis shuttle tussen het hoofdkantoor en parkeerplaatsen vlak buiten downtown Detroit heen en weer.

De verhuizing van Quicken Loans naar downtown Detroit is een groot succes. ‘Our business is nowhere near what it would have been if we were still spread around the suburbs,’ zegt Gilbert eind september 2014. ‘On top of it, the creativity, the connectivity. Our people have never been as creative as they are now. There’s a buzz. Het bedrijf scoort bovendien hoog op het lijstje van beste werkgevers. En Gilbert gelooft dat Detroit daar een belangrijke rol in heeft gespeeld. Gilbert: ‘Who wants to work at a mortgage company, right? It’s because it’s Detroit. People want to become part of the Detroit story.’ Want, zo meent de miljardair: ‘You can intern in Chicago or New York and do fine. But if you come here, you have an opportunity to affect the outcome. That is a big selling point for this generation.’

Met zijn 1,67 meter lang is Gilbert, de haren altijd strak naar achter gekamd, en stijlvol gekleed, in de jaren na de verhuizing van het hoofdkantoor een opvallende verschijning. De gedreven zakenman beschikt over een tomeloze energie, en weet in gezelschappen moeiteloos de aandacht naar zich toe te trekken. De vader van vijf kinderen heeft grootse plannen met Detroits centrale zakencentrum. Door te investeren in de stad hoopt Gilbert niet alleen dat Detroit erop vooruitgaat, maar hijzelf ook. ‘Do well by doing good’ luidt dan ook zijn motto.

Het vastgoedbedrijf van Gilbert, Bedrock Real Estate Services, begint razendsnel – en veelal tegen spotprijzen – panden in het centrale zakendistrict op te kopen. Gilberts timing is, vanuit economisch standpunt bekeken, perfect. Vlak na de kredietcrisis was de leegstand in downtown Detroit namelijk opgelopen tot recordhoogte, en de prijzen van commercieel vastgoed hadden een dieptepunt bereikt. Gilbert: ‘In a way, there is something about hitting bottom. Until you hit bottom, people are reluctant to invest.’

Gilbert noemt zijn strategie de Big Bang. Doel is zoveel mogelijk bedrijven en werknemers aan te trekken. ‘To do this right, we have to control the real estate, because we need to offer companies a package and a process for moving their employees downtown,’ meent de miljardair. ‘Just telling them to go figure it out with a typical broker was not enough.’ Voor prijzen waar je in een stad als New York net een appartement kunt bemachtigen, koopt Gilbert in de Motor City volledige panden op. Veel van deze gebouwen hadden in de eerste helft van de 20ste eeuw nog symbool gestaan voor de industriële macht van de stad. ‘They’re like old-school sports cars. These were buildings with so much character, so much history. They don’t exist anywhere else,’ aldus Dan Mullen, één van de leidinggevenden van de vastgoedtak van het Gilbert-imperium. ‘And it was like, “Buy this parking garage, and we’ll throw in a skyscraper with it”.’ Voor iets meer dan twee miljard dollar weet Gilbert dankzij dit soort zogenaamde skyscraper sales in de periode 2011 tot 2017 bijna 100 gebouwen in het stadscentrum aan zijn vastgoedportefeuille toe te voegen.

Alle aangekochte panden worden eerst grondig gerenoveerd. Potentiële huurder krijgen daarna van Gilbert te horen dat ze een wezenlijke bijdrage aan de comeback van Detroit kunnen leveren. ‘And that sells,’ zo meent de zakenman. ‘Here you can actually see – what you do affect a great American city, and its hopefully historical comeback.’ Ongeveer de helft van de beschikbare kantoorruimte ‘verhuurt’ Gilbert uiteindelijk aan zijn eigen bedrijven. De overige plekken worden in de loop der tijd ingenomen door meer dan 100 andere ondernemingen die zich in downtown Detroit vestigen. Het zijn vooral ICT-bedrijven die zich, die met hulp van Detroit Venture Partners, een investeringsfonds van Gilbert, in Detroit vestigen. Elke nieuwe huurder brengt de droom van Gilbert, een levendig centrum als spil in de wederopstanding van de stad, weer een stukje dichterbij. En om deze droom niet uit het oog te verliezen, hangt er in Gilberts kantoor een foto van het downtown Detroit uit de jaren twintig van de vorige eeuw (zie de onderstaande foto). Samen met de stad Detroit en General Motors behoort Detroit’s monopoly man al een tijdje tot de belangrijkste grondbezitters en werkgevers in de stad.


In de lente van 2019 wordt Gilbert getroffen door een beroerte. Hij ondergaat een intensief rehabilatieprogramma en verschijnt pas in februari 2020 – gezeten in een rolstoel – weer in het openbaar. ‘When you have a stroke, here’s the problem with it: Everything is hard. Everything,’ zegt Gilbert dan tegen een verslaggever van Crain’s Detroit Business. ‘Like you wake up, getting out of bed is hard, going to the bathroom is hard, sitting down eating at a table is hard. You name it. You don’t get a break. You’re like trapped in your own body.’

Een paar maanden later heeft Gilbert groot nieuws: een deel van Rocket Companies, het moederbedrijf van Quicken Loans, zal naar de beurs worden gebracht. Quicken Loans, de grootste online hypotheekverstrekker in de VS, is Gilberts geldkoe. Het bedrijf heeft in 2019 – met dank aan de lage rentestanden – een topjaar gehad: bijna 900 miljoen dollar winst op een omzet van iets meer dan vijf miljard dollar. Quicken Loans wil het geld van de beursgang gebruiken voor overnames om de komende vijf tot tien jaar te groeien van een marktaandeel van 9 naar 25 procent. Gilbert verkoopt 8 procent van de aandelen en behoudt daarna nog 79 procent van de zeggenschap. In eerste instantie wil Rocket Companies 150 miljoen aandelen voor 20 tot 22 dollar per stuk op de markt brengen. Maar omdat door de coronacrisis de omstandigheden verslechteren wordt uiteindelijk besloten 100 miljoen aandelen te verkopen tegen een prijs van 18 dollar. De opbrengst van de IPO – initial public offering – neemt daardoor met honderden miljoenen dollars af. Desalniettemin is het nog altijd een van de grootste Amerikaanse aandelenemissies van het jaar.

Een kwetsbare Gilbert is op donderdag 6 augustus aanwezig op Wall Street om op de eerste handelsdag van Rocket Companies de openingsbel van de beurs te luiden. Aan het eind van de dag sluit het aandeel op 21,51 dollar: een toename van 19,5 procent. De dag daarna stijgt de koers naar 24,90 dollar. Maar precies een week later – op vrijdag 14 augustus – is de prijs alweer teruggevallen tot 18,96 dollar.

Dan Gilbert is eigenaar van meer dan 100 ondernemingen. Zo bezit hij het NBA-team de Cleveland Cavaliers en het Greektown Casino in downtown Detroit. Het grootste deel van deze bedrijven valt niet onder de beursgang. Dit geldt ook voor Bedrock Real Estate Services, de onderneming waarmee Gilbert het centrum van Detroit onder de hand heeft genomen. Door de aandelenemissie komt er nu een Chinese muur te staan tussen Quicken Loans en Gilberts andere bedrijven. Hierdoor zal het bijvoorbeeld minder makkelijk zijn om overtollig geld van Quicken Loans naar Bedrock over te boeken. Maar volgens Gilbert is dit geen probleem: Bedrock is inmiddels sterk genoeg om op eigen benen te staan.

Ander (corona)nieuws uit Detroit:
– Afgelopen week vielen er in Detroit drie coronadoden te betreuren. Het aantal Detroiters dat is overleden aan de gevolgen van het coronavirus staat inmiddels op 1496 (2 augustus: 1486 doden, 19 juli: 1463 doden, 5 juli: 1445 doden, 21 juni: 1428 doden, 7 juni: 1398 doden, 24 mei: 1366 doden, 10 mei: 1283 doden, 26 april: 1101 doden, 12 april: 674 doden, 29 maart: 125 doden, 15 maart: 0 doden).
– Uit een rapport van de University of Michigan dat op vrijdag 14 augustus is verschenen, blijkt dat de arbeidsmarkt in Detroit zich pas in 2023 weer zal hebben hersteld tot het niveau van begin 2020. De onderzoekers omschrijven de impact van de coronacrisis op de economie van de stad als ‘deep and long-lasting’. Er zijn sinds maart onder Detroiters al 63.000 banen verloren gaan. Verwacht wordt dat aan het eind van het jaar het werkloosheidspercentage in de stad zal zijn opgelopen tot 23,8 procent. Dit was eind 2019 nog 8,8 procent.
– Op dinsdag 4 augustus vond er in Leelanau County, een county in het noordwesten van Michigan, een vergadering van de countycomissie infrastructuur plaats. Een van de commissieleden, de Republikein Tom Eckerle, werd door een ander lid gevraagd waarom hij geen mondkapje op had. ‘Well this whole thing is because of them n*****s down in Detroit,’ antwoordde Eckerle. De voorzitter van de commissie, Bob Joyce, liet hem daarop weten dat hij dergelijke uitspraken niet tolereert. ‘I can say anything I want,’ was de reactie van Eckerle. ‘Black Lives Matter has everything to do with taking the country away from us.’ In een gesprek op een lokale radiozender liet hij later weten niets van zijn woorden terug te nemen: ‘I don’t regret calling it a n****r. A n****r is a n****r is a n****r. That’s not a person whatsoever.’ Eckerle maakte zijn opmerkingen op hetzelfde moment dat gouverneur Gretchen Whitmer racisme vanwege het onevenredig hoge aantal coronaslachtoffers onder minderheden tot gezondheidscrisis in Michigan had uitgeroepen. ‘#COVID19 has highlighted what Black & Brown communities have always known — inequities caused by systemic racism can be deadly,’ twitterde Whitmer op woensdag 5 augustus. ‘We’re confronting this head on.’ Een paar dagen later diende Tom Eckerle zijn ontslag als lid van de comissie infrastructuur in.

 

Bronnen:

Rocket Companies IPO priced at $18 a share, far below earlier estimates
Susan Tompor Detroit Free Press Aug 6, 2020
Dan Gilbert’s Rocket IPO soars more than 20% in trading
Susan Tompor Detroit Free Press Aug 6, 2020
Leelanau County official uses racial slur to blame coronavirus on Detroiters
Emma Dale Detroit Free Press Aug 7, 2020
‘I can say anything I want’: Michigan official defends using racist slur while refusing to wear a mask
Katie Shepherd August 7, 2020 WaPo

Quicken Loans looks to raise as much as $3.8 billion from IPO
JC Reindl and Susan Tompor Detroit Free Press Jul 28, 2020
Rocket Companies seeks to raise $3.8 billion in IPO
Jordyn Grzelewski The Detroit News Jul 28, 2020
Experts: Gilbert can afford Quicken IPO and Detroit development role
Jordyn Grzelewski The Detroit News Jul 9, 2020
Dan Gilbert guards Detroit headquarters in IPO
Susan Tompor Detroit Free Press Jul 10, 2020
Finley: Quicken IPO a red flag for Detroit
Nolan Finley The Detroit News Jul 8, 2020
Quicken Loans files paperwork for IPO under name Rocket Companies
Jordyn Grzelewski and Kalea Hall The Detroit News Jul 7, 2020
Quicken Loans IPO would richly value Detroit company — if it happens
Breana Noble and Jordyn Grzelewski The Detroit News Jun 12, 2020
UM forecast: Detroit employment, hammered by COVID-19, won’t rebound until 2023
Jordyn Grzelewski The Detroit News Aug 14, 2020

Zondag 2 augustus: Na meer dan dertig jaar is White Boy Rick eindelijk een vrij man.

Een van de meest opmerkelijke verhalen uit de Detroitse misdaadgeschiedenis is zonder twijfel dat van Rick Wershe, oftewel White Boy Rick. De witte Wershe groeit begin jaren tachtig op in een bijna compleet zwarte buurt in het oosten van Detroit. Op zijn veertiende werkt hij al als drugskoerier voor de bende van de Curry Brothers. Wershe trekt in de daaropvolgende periode veel op met Johnny ‘Little Man’ Curry, de leider van de organisatie. Als Curry wordt opgepakt en in de gevangenis belandt, besluit Wershe op eigen houtje cocaïne uit Miami te importeren. Van zijn drugsgeld koopt Wershe onder meer een witte Jeep met op de achterkant de tekst The Snowman, een term die op de straten van de Amerikaanse getto’s verwijst naar iemand die drugs verkoopt. Wershe gaat in die tijd regelmatig gekleed in bontjassen, draagt riemen van goud en bezit een met diamanten ingezette Rolex.

In de lente van 1987 komt er abrupt een eind aan de carrière van de criminele tiener. Wershe wordt aangehouden met acht kilo cocaïne op zak en op grond van een zeer strenge drugswet – de zogenaamde lifer law – tot levenslang veroordeeld zonder de mogelijkheid tot vervroegde invrijheidstelling (parole). Volgens Steve Fishman, een van de advocaten van Wershe, is de zware straf mede te wijten aan overmatige media-aandacht. ‘They’re making a kingpin out of a kid who just turned 18…It’s a sad situation,’ aldus Fishman. ‘White Boy Rick, it just caught everybody’s imagination. Here’s this white boy in Detroit. And he’s this, and he’s that. Like he’s ordering the Curry Brothers around. That’s just complete horseshit.’ Fishman krijgt in 2010 bijval van de inmiddels vrijgelaten Johnny Curry. ‘Rick was nowhere near me from a scale of one to ten,’ verklaart hij. ‘I’m a 10. He is a two. Rick couldn’t touch me with a ten-foot pole. They made him way bigger than he was.’

Ook Wershe zelf is er in 2015 van overtuigd dat zijn imago een negatieve rol heeft gespeeld bij de strafbepaling. ‘I definitely think the nickname White Boy Rick has a lot to do with it because if you ask people about Rick Wershe they don’t know Rick Wershe, but if you say, “White Boy Rick” people act like they know who I am and they don’t know me.’ Wershe bestrijdt het beeld dat er van hem bestaat als een van de grootste drugsbaronnen uit de tweede helft van de jaren tachtig. Volgens hem ligt het genuanceerder. Via zijn vader zou Wershe op jonge leeftijd al in contact zijn gekomen met federale agenten en korte tijd voor hen als informant gewerkt hebben. ‘I was asked to go out there and get information about some people that were involved in the drug trade, and their connections, and how the drugs were coming in,’ aldus Wershe. In ruil voor zijn hulp claimt Wershe over een periode van twee jaar tijd 30.000 dollar te hebben ontvangen, en op kosten van de overheid onder meer bokswedstrijden in Miami en Las Vegas te hebben bezocht. Als Wershe op een gegeven moment door de betrokken instanties aan de kant wordt gezet, kan hij naar eigen zeggen de verleiding van het grote geld niet weerstaan. ‘Law enforcement got me involved in drugs, they left me involved in drugs when I stopped working for them,’ aldus Wershe in 2014. ‘I was blinded by the money and the women and the lifestyle in general. I was a kid. I was impressionable.’ Op eigen kracht zet White Boy Rick zijn criminele loopbaan voort. Totdat hij dus wordt gearresteerd en zijn leven in een hel verandert.

Op basis van gewijzigde wetgeving wordt het vergrijp waar Wershe voor is veroordeeld tegenwoordig bestraft met een maximale gevangenisstraf van 11 jaar. Toch zit Wershe, ondanks meerdere verzoeken tot vervroegde invrijheidstelling, langer vast dan sommige moordenaars. ‘I don’t use the word tragedy or injustice lightly, but I use it emphatically when I’m talking about Rick Wershe,’ zegt Scott Burnstein, een misdaadverslaggever die de zaak jaren intensief volgt, er in 2015 over. Ook Ralph Musilli, een van de advocaten van Wershe, meent datzelfde jaar dat zijn cliënt door het juridische systeem ernstig is benadeeld. ‘How can you give up a man’s life?’ vraagt hij zich af. ‘We’re talking about someone who went into prison at the age of 18 on a non-violent crime.’

Na dertig jaar achter de tralies te hebben gezeten, wordt Wershe in de zomer van 2017 wegens goed gedrag voorwaardelijk vrijgelaten. Maar voordat hij daadwerkelijk op vrije voeten komt moet hij eerst nog een celstraf in Florida uitzitten in verband met betrokkenheid bij een reeks autodiefstallen.

Uiteindelijk verlaat White Boy Rick op maandag 20 juli 2020 de gevangenis. ‘Thank God he’s free at last. This was a man who was as much a political prisoner as anyone in this country has ever seen,’ zegt zijn advocaat Musilli tegen The Detroit News. ‘What they did to this young man was reprehensible.’ De 51-jarige Wershe heeft inmiddels drie volwassen kinderen en zes kleinkinderen. Terug in Michigan zal hij nog een jaar onder reclasseringstoezicht staan. Wershe moet in die tijd een baan zoeken, zal de staat niet mogen verlaten en mag geen vuurwapen bezitten.

Wel zal hij voor het eerst in meer dan drie decennia tijd in Detroit van zijn vrijheid kunnen genieten.

PS: Begin 2019 kwam de film White Boy Rick uit. Ik schreef er toentertijd de volgende recensie over: https://www.detroithetboek.nl/zondag-6-januari-2019-filmrecensie-white-boy-rick/

Ander (corona)nieuws uit Detroit:
– Afgelopen week vielen er in Detroit vijf coronadoden te betreuren. Het aantal Detroiters dat is overleden aan de gevolgen van het coronavirus staat inmiddels op 1486 (19 juli 1463 doden, 5 juli: 1445 doden, 21 juni: 1428 doden, 7 juni: 1398 doden, 24 mei: 1366 doden, 10 mei: 1283 doden, 26 april: 1101 doden, 12 april: 674 doden, 29 maart: 125 doden, 15 maart: 0 doden).
– Na bijna vijf maanden dicht geweest te zijn, mogen de drie casino’s in Detroit vanaf woensdag 5 augustus de deuren weer openen. Maar dat betekent niet dat het meteen ‘business as usual’ is: slechts 15 procent van het maximale aantal bezoekers wordt toegestaan.
– Gouverneur Gretchen Whitmer heeft zich deze week uitgesproken tegen het voornemen van verschillende Republikeinse politici in Michigan om scholen te verplichten weer regulier onderwijs te verzorgen. ‘Keeping kids out of school is not a good option, but if the alternative is putting them back and perpetuating spread of COVID-19, there’s really no choice to be had,’ zei Whitmer op woensdag 29 juli tijdens een interview op CNN. Whitmer deed afgelopen week ook een klemmend beroep op de regering-Trump een nationale mondkapjesverplichting af te kondigen. En ze riep de Republeinen in de Senaat op bij het samenstellen van een nieuw steunpakket niet zuinig te zijn met de financiële hulp aan noodlijdende staten. Het tekort van Michigan is, voornamelijk door de coronacrisis, inmiddels opgelopen tot drie miljard dollar.

Bronnen:
‘White Boy Rick’ Richard Wershe Jr. freed after three decades locked up
Elisha Anderson Detroit Free Press Jul 20, 2020
White Boy Rick to be set free today after spending entire adult life in prison for selling drugs
Steve Neavling Jul 20, 2020 www.metrotimes.com
After 3 decades, ‘White Boy Rick’ Wershe Jr. to go free
Oralandar Brand-Williams and Christine Ferretti The Detroit NewsJul 12, 2020
Whitmer opposes making schools offer in-person classes
DAVID EGGERT www.apnews.com 29/7/2020
Detroit casinos to reopen at reduced capacity; new restrictions Up North
Paul Egan Detroit Free Press Jul 29, 2020
Whitmer: Senate GOP coronavirus relief package has no help for states
Paul Egan Detroit Free Press Jul 28, 2020

Zondag 19 juli: Een nieuw tijdperk voor de familie Moroun.

Wanneer je vanaf het vliegveld Detroit binnenrijdt, is het Michigan Central Station het eerste beeld van de stad dat je op je netvlies krijgt. Als een kasteel torent het oude treinstation hoog boven de rest van de omgeving uit.

Het Michigan Central Station, bouwjaar 1913, fungeert in de eerste helft van de vorige eeuw als het Ellis Island van Detroit: op sommige dagen doen wel 200 treinen gevuld met nieuwkomers het station aan. Vanaf 1950 begint het treinverkeer echter af te nemen. Dankzij goedkope tickets wordt vliegen een aantrekkelijker alternatief. Maar het is vooral de opkomst van de auto als vervoermiddel voor de massa die het treinstation de das omdoet.

Op 5 januari 1988 vertrekt de laatste trein vanuit het Michigan Central Station naar Chicago. En in de daaropvolgende periode valt het gebouw ten prooi aan verloedering en verval. Het treinstation wordt uiteindelijk in 1992 verkocht aan Matty Moroun (zie onderstaande foto). Moroun overleed afgelopen zondag, 12 juli 2020, op 93-jarige leeftijd. De vastgoedmagnaat en miljardair was decennialang een controversieel figuur in Detroit.

Manuel ‘Matty’ Moroun wordt in 1927 in Detroit geboren in een christelijk gezin met Libanese roots. Hij studeert scheikunde en biologie aan de University of Notre Dame (Indiana) en werkt na zijn afstuderen enige tijd in de garage van zijn vader in het oosten van Detroit. Enkele jaren later neemt Matty het familiebedrijf over om dat vervolgens uit te bouwen tot een transportonderneming met een miljardenomzet.

Eind jaren zeventig koopt Moroun de Ambassador Bridge (zie bovenstaande foto) die Canada en Detroit met elkaar verbindt. Het is de drukste grensovergang in de VS. Moroun verwaarloost echter het onderhoud, waardoor de tolbrug in de jaren ’90 in slechte staat verkeert. Door een toename van het internationale grensverkeer staan er in die tijd ook regelmatig files. Als de staat Michigan en Canada vervolgens besluiten Morouns monopolie te doorbreken door een tweede brug te bouwen, begint de Detroitse miljardair een jarenlange juridische strijd om het project tegen te houden. Maar Moroun vist achter het net en in 2018 wordt er begonnen met de bouw van de Gordie Howe Bridge. (De naam van de nieuwe brug – die naar verwachting in 2024 zal worden opgeleverd – verwijst naar de legendarische Canadese ijshockeyer die meerdere titels met de Detroit Red Wings won en wiens topsportcarrière vijf decennia omspande. Begin 2020 schreef ik dit stuk over Howe: https://www.detroithetboek.nl/zondag-19-januari-ongelooflijk-maar-waar-vijf-decennia-topsport/)

Moroun kocht tientallen jaren grote stukken grond op in Detroit. ‘For me to own land in Detroit, it was a badge of honor, and it was support for the city,’ zei hij hier in 2010 in een interview met de Detroit Free Press over. Maar net als bij de Ambassador Bridge kreeg Moroun de nodige kritiek te verduren omdat hij zo min mogelijk geld wilde besteden aan onderhoud. Zo nam hij pas in 2011, na hevige druk vanuit de gemeenschap, maatregelen om het verval van het Michigan Central Station (zie de bovenstaande foto, op de achtergrond is de Ambassador Bridge te zien) tegen te gaan. Er werd onder andere asbest verwijderd, opgehoopt water weggepompt en een hek om het voormalige treinstation geplaatst om. In de jaren daarna werd tevens de elektriciteit hersteld, een nieuwe goederenlift geïnstalleerd en puin uit de oude stationshal opgeruimd. Verder werd het Michigan Central Station na zonsondergang verlicht en werden er tientallen nieuwe ramen geplaatst.

De renovatiewerkzaamheden kostten Moroun tientallen miljoenen dollars. Maar met de wederopstanding van Detroit had de zakenman het er graag voor over. En in 2018 werd Moroun beloond voor zijn investeringen toen de Ford Motor Company bekendmaakte een campus voor zijn afdeling autonome en elektrische auto’s in en rondom het meer dan 100-jaar oude treinstation te willen vestigen. Het gebouw werd uiteindelijk voor 90 miljoen dollar verkocht aan de autoproducent.

Al enkele jaren is de leiding van het Moroun-imperium in handen van Matthew, de enige zoon van Matty. In vergelijking met zijn vader lijkt hij meer geneigd tot het sluiten van compromissen. ‘I grew up in a different time,’ zei Moroun bijvoorbeeld in een interview met de Detroit Free Press in 2018. ‘I’m trying to be civic-minded. I’m trying to open dialogue instead of fighting at every turn.’ John Mogk, een hoogleraar rechten aan Wayne State University die gespecialiseerd is in stedelijke vraagstukken, heeft dan ook goede hoop voor de toekomst. ‘I think the son taking over the company is a fresh opportunity for the company to work more closely with the residents in the areas of his properties to find solutions that benefit both the residents and the company,’ zei hij afgelopen week in The Detroit News.

Ander (corona)nieuws uit Detroit:

  • Deze week viel er in Detroit één coronadode te betreuren. Het aantal Detroiters dat is overleden aan de gevolgen van het coronavirus staat inmiddels op 1463 (5 juli: 1445 doden, 21 juni: 1428 doden, 7 juni: 1398 doden, 24 mei: 1366 doden, 10 mei: 1283 doden, 26 april: 1101 doden, 12 april: 674 doden, 29 maart: 125 doden, 15 maart: 0 doden).
  • Detroit heeft afgelopen week aangekondigd op maandag 31 augustus de coronadoden die in de stad zijn gevallen te willen eren. Het idee is in Belle Isle State Park de foto’s van slachtoffers op grote borden neer te zetten voor een all-day memorial drive.
  • Het aantal nieuwe dagelijkse besmettingen met covid-19 ligt in Michigan stukken lager dan in recente brandhaarden als Texas en Florida. Michigan was begin juni een van de laatste staten waar de stay-at-home order werd versoepeld en de restaurants weer werden geopend. En waar Michigan in april nog op de derde plek stond qua aantal coronagevallen, telt de staat inmiddels minder nieuwe dagelijkse besmettingen dan het landelijk gemiddelde. Zo werden er afgelopen week dagelijks gemiddeld ongeveer 700 nieuwe besmettingen met het coronavirus gemeld, terwijl ditzelfde aantal in Florida op ongeveer 11.000 lag.
  • Maar ook in Michigan is er weer reden tot zorg. Zo werden er de eerste helft van de maand juli al meer besmettingen met covid-19 gemeld in vergelijking met de gehele voorgaande maand. Het aantal dagelijkse coronagevallen is de afgelopen tijd opgelopen van 128 op maandag 8 juni tot 750 op zaterdag 18 juli. En ook het aantal ziekenhuisopnames stijgt weer: van 315 op donderdag 2 juli naar 415 op dinsdag 14 juli. Evenals het percentage positieve gevallen: van 2,6 procent eind juni naar 4 procent half juli. De R-waarde, oftewel het reproductiegetal, ligt bovendien weer boven de 1.
  • Op maandag 13 juli ontvingen alle Michiganders een alarmbericht per SMS van gouverneur Gretchen Whitmer met daarin de melding van een verplichting tot het dragen van mondkapjes in openbare ruimtes en bij drukte buitenshuis. De Democratische gouverneur richtte zich daarnaast specifiek tot ondernemers: ‘Businesses must refuse entry or service to those who do not wear a face covering.’

 

Bronnen:

Current status of Michigan’s coronavirus crisis: Is glass half full or half empty?
Jul 15, 2020 Julie Mack
Manuel ‘Matty’ Moroun, controversial owner of Ambassador Bridge, dies at 93
John Gallagher Detroit Free Press Jul 13, 2020
Manuel ‘Matty’ Moroun, owner of Ambassador Bridge, dead at 93
Beth LeBlanc and Craig Mauger The Detroit News Jul 13, 2020
Ambassador Bridge owner Manuel ‘Matty’ Moroun dead at age 93
CHAD LIVENGOOD July 13, 2020 www.crainsdetroit.com
Morouns could chart new path following death of patriarch
Breana Noble The Detroit News Jul 14, 2020

Zondag 5 juli: This American Life aflevering 709: The Reprieve (podcasttip).

Met meer dan drie miljoen downloads per aflevering hoort ‘This American Life’ tot de populairste podcasts ter wereld. Het programma loopt al sinds 1995 en iedere zondagavond (Amerikaanse tijd) verschijnt er een nieuwe aflevering van ongeveer uur lang. Het archief van ‘This American Life bestaat inmiddels uit meer dan 700 afleveringen en kan tegen betaling worden beluisterd. Nieuwe afleveringen zijn 10 weken gratis te downloaden en streamen.

‘This American Life’ wordt gepresenteerd door de 61-jarige Ira Glass (zie bovenstaande foto). Hij spreekt elke aflevering de proloog in en geeft aan welk onderwerp die week centraal staat. Daarna worden meestal in verschillende acts enkele korte verhalen verteld die iets met dat thema te maken hebben.

De beste afleveringen van ‘This American Life’ zijn echter die waarin de hele show aan één enkel verhaal wordt besteed. Zoals in ‘708: Here, Again’ van 12 juni 2020. Twee verslaggevers van het programma brachten in deze aflevering tijdens de Black Lives Matter-demonstraties een avond en nacht – van 20 tot 5 uur – door in een kruidenierswinkel in Brooklyn (New York City): Mr. Mango. Ze spraken er onder meer met betogers, een agent, een vaste klant en de eigenaar. Zie: https://www.thisamericanlife.org/708/here-again

Een soortgelijke aflevering verscheen twee weken later. ‘709: The Reprieve’ van 26 juni 2020 gaat over het Henry Ford Hospital in Detroit. ‘This American Life’ mocht vanaf half april – vlak nadat de piek in het aantal besmettingen in Detroit was bereikt – enkele maanden een kijkje achter de schermen nemen. Aan het woord komen onder meer artsen, psychologen, zieken en nabestaanden. Absolute aanrader, zie: https://www.thisamericanlife.org/709/the-reprieve

Het Henry Ford Hospital (zie bovenstaande foto), dat zich op enkele minuten lopen van het Motown Museum bevindt, maakt onderdeel uit van een keten (het Henry Ford Health System) van zes ziekenhuizen in grootstedelijk Detroit. De coronapandemie heeft het Henry Ford Health System financieel hard geraakt. Zo stegen de kosten de afgelopen maanden fors: er moest onder meer extra geld worden uitgegeven aan beschermingsmateriaal en overwerk. En omdat de reguliere zorg vrijwel stilviel, zakte ook de omzet in. Het Henry Ford Health System heeft 182,4 miljoen dollar aan steun van de federale overheid ontvangen om de gaten in de begroting te dekken. Probleem is wel dat dit nog geen 40 procent van het totale verwachte verlies voor 2020 (500 miljoen dollar) is. Er wordt daarom nu al rekening gehouden met de onvermijdelijke gevolgen: gedwongen ontslagen, langere wachtlijsten en minder (goede) zorg.

Ander (corona)nieuws uit Detroit:
– Deze week viel er in Detroit slechts één coronadode te betreuren. Het aantal Detroiters dat is overleden aan de gevolgen van het coronavirus bedraagt inmiddels 1445 (21 juni: 1428 doden, 7 juni: 1398 doden, 24 mei: 1366 doden, 10 mei: 1283 doden, 26 april: 1101 doden, 12 april: 674 doden, 29 maart: 125 doden, 15 maart: 0 doden).
– Na een periode waarin het aantal nieuwe besmettingen met covid-19 in Michigan gestaag afnam, loopt dit de laatste weken weer op. Zo werden er op donderdag 2 juli 543 nieuwe coronagevallen gemeld, het hoogste aantal sinds eind mei. Het zevendaagse gemiddelde is vanaf 15 juni gestegen van 152 naar bijna 400.
– In juni werd in Michigan bijna een kwart van de nieuwe besmettingen met het coronavirus geconstateerd bij personen tussen de 20 en 29 jaar oud. Een groot aantal jongeren (128) blijkt te zijn besmet na een bezoek aan Harper’s Restaurant & Brew Pub, een populaire kroeg in de universiteitsstad East Lansing. Harper’s beperkte weliswaar het aantal bezoekers tot 45 procent van de capaciteit en zette de tafels op bijna twee meter afstand van elkaar, maar op drukke momenten waren er nog steeds meer dan 200 mensen binnen. Buiten ontstonden bovendien rijen waar geen afstand werd gehouden en mensen droegen vaak geen mondkapjes. Verder werd er harde muziek gedraaid waardoor bezoekers moesten schreeuwen om elkaar te verstaan. En er werd ook gedanst en gezongen. Allemaal ideale omstandigheden voor het coronavirus om zich te verspreiden. Niet gek dan ook dat gouverneur Gretchen Whitmer op woensdag 1 juli ingreep en de sluiting van alle indoor bars in het grootste deel van Michigan aankondigde. ‘If we want to be in a strong position to reopen schools for in-person classroom instruction this fall, then we need to take aggressive action right now to ensure we don’t wipe out all the progress we have made.’ aldus de Democratische politica.

Bronnen:

  • Michigan coronavirus cases spike heading into holiday weekend
    Meredith Spelbring Detroit Free Press Jul 2, 2020
  • Coronavirus cases tied to East Lansing bar climbs to 152 in 13 Michigan counties
    Kristen Jordan Shamus Detroit Free Press Jul 2, 2020
  • Michigan hospitals still expect to lose millions after $850M in federal coronavirus funds, Robin Erb, Bridge Magazine and Kristen Shamus, Detroit Free Press, Jul 1, 2020
  • Whitmer orders indoor bars closed in most of lower Michigan, Beth LeBlanc and Melissa Nann Burke The Detroit News Jul 1, 2020